Female founders in tech: diversiteit in de praktijk

Vrouwelijke tech-ondernemers zijn een tijd lang over het hoofd gezien door investeerders, maar onmisbaar door de spilfunctie in het bewezen succes van bedrijven met een grote diversiteit. En het tij begint langzaamaan te keren. Maar wat merken zij daar nu zelf van in de praktijk? Drie female founders van Holland Startup delen hun ervaring.

Onderzoek door Eva de Mol en Janneke Niessen zette het duidelijk op de kaart in 2018: er wordt in Nederland door venture capitalisten weinig geïnvesteerd in start-ups waar vrouwen aan het roer staan. Tussen 2010 en 2018 ging er slechts 1,6 procent funding naar start-ups die alleen door vrouwen geleid werden, gemende teams konden op 6,8 procent rekenen. Cijfers die hun weerklank kreeg binnen de Nederlandse techwereld. Met onder andere het Borski Fund, dat investeert in bedrijven die de genderkloof verkleinen, en waarin onder andere verschillende vc’s, banken en The Next Women Network hun krachten bundelen. Het tij lijkt dan ook langzaamaan te keren. Temeer door het groeiende bewijs dat diverse teams betere resultaten boeken.

Yvonne Greeuw, medeoprichter van NearOnes, ontwikkelt met haar jonge bedrijf een mobiel platform dat mensen die hulp kunnen gebruiken met klusjes als schoonmaken, oppassen en boodschappen doen, verbindt met (jonge) klussers uit hun omgeving. Mede door haar technische master in Delft kan ze goed haar draai vinden in de techwereld, vertelt ze. “Het is niet nieuw voor me om me in een mannenwereld te bewegen. Verder zoek ik bewust het contact op met andere vrouwelijke ondernemers”, voegt ze toe. “Bijvoorbeeld als stadscoördinator Utrecht van de non-profit Female Ventures.”

Swati Mathur, medeoprichter van ChainSlayer, een datagedreven fact checker voor de cryptomarkt, ziet vrouw zijn in de tech scene als een voordeel. “Je krijgt meer aandacht, doordat je meer opvalt. En ik begrijp het menselijke element in teams bovengemiddeld goed.” Lachend: “We zijn uber geeks, en daardoor niet al te sociaal ingesteld. Dus zorg ik ervoor dat we team building-activiteiten doen, zoals games en quizzen. Ook doen we in deze tijd, waarin we allemaal vanuit huis werken, vaker koffie chats en stand-ups.”

Na ruim twee jaar actief te zijn met HR-tech start-up Neurolytics merkt medeoprichter Belén Hein dat het steeds normaler wordt om je als vrouw in de techwereld te bewegen. Mede door het toenemende aantal start-ups dat door vrouwen wordt gestart. “Eerst was investeringen ophalen nog echt een mannending, dat verandert.” De uitdagingen die ze momenteel heeft, verschillen niet van mannelijker collega’s en zijn vooral business gedreven.

Een team bouwen

Een gemene deler bij alle drie de bedrijven is het bewust streven naar een divers team. Greeuw is bij NearOnes nu nog als enige vrouw werkzaam in het team van vier, maar de volgende persoon in een kernrol zal idealiter weer een vrouw zijn. “Dat is goed voor de cultuurvorming en geeft toekomstige medewerkers ook een voorbeeld. Dan zien ze bijvoorbeeld dat je door kunt groeien en het mogelijk is om als vrouw in een leidende rol te zijn in dit bedrijf.” Plus, voegt ze toe, er is niet alleen aandacht nodig voor gender, maar bijvoorbeeld ook voor nationaliteiten en sociaaleconomische achtergrond. “Binnen het ondernemerschap mist de diversiteit in achtergrond vaak. Veelal zijn startende ondernemers toch mensen met een vangnet of een eerste investering vanuit de familie op zak.”

Bij Neurolytics, waar momenteel acht mensen werken, is de verhouding man/vrouw gelijk verdeeld. En benadrukt Hein de diversiteit aan nationaliteiten; van Argentijns, Chinees en Roemeens/Amerikaans tot Nederlands. “We weten als geen ander dat het belangrijk is om vooroordelen uit het aannameproces te halen om tot een divers team te komen”, zegt ze, verwijzend naar de video-analyse tool die Neurolytics ontwikkelt. Gender- en achtergronddiversiteit in bedrijven volgens haar te realiseren wanneer het selectieproces zo is ingericht dat er juist op andere zaken dan het oppervlakkige wordt gelet, zoals motivatie en engagement met de organisatie.

Mathur, die net als haar collega’s een deel van het coding-werk doet, maar ook de HR en recruitment voor haar rekening neemt, richt zich vooral op het vinden van de juiste skills. “Dat overstijgt gender.” Ook zij en haar vijf collega’s zijn al bijna goed voor een handvol nationaliteiten. “Dat vinden we allemaal prettig werken en we willen zo divers mogelijk zijn als we verder groeien. Maar helaas krijgen we vrijwel geen sollicitaties van vrouwen, dus dat is wel een uitdaging.”

Groei financieren

De kijk op het ophalen van funding verschilt. Greeuw: “De meeste investeerders zijn ook mannen, dus ik snap wel dat er bias is. Mensen hebben een voorkeur voor mensen die op henzelf lijken. Als je daar bewust van bent, kun je het ook in voordeel gebruiken. Mijn co-founder Tony neemt deze rol op zich. Je moet het jezelf niet onnodig moeilijk maken. Zodra er een vrouwelijke investeerder aan tafel zit, zal ik weer aanschuiven.”

Bij Chainslayer wordt het werk hiervoor verdeeld. Door de onzekere tijd momenteel is een beoogde funding-ronde enkele maanden uitgesteld, er vanuit gaande dat de markt tegen die tijd wat stabieler is. “Door het samen te doen, kunnen we allen ons eigen perspectief inbrengen.”

Hein draait het op haar beurt graag om: bij het zoeken naar een investeerder kijkt ze altijd of er diversiteit zit in het team van de geldverstrekker. “Ik vind het erg belangrijk met wie ik praat. Dat gaat niet gelijk om geld, maar over visie, interesses en passie.” Neurolytics heeft volgens haar in deze fase ook vooral een financiële partner nodig met kennis over opschalen en nieuwe markten aanboren. “Niet alleen financieren, ook de kennis en support bieden die nodig is om ons te helpen groeien.”

Nieuw perspectief

Gevraagd naar tips voor andere vrouwelijke ondernemers wijst Hein erop dat een start-up bouwen terecht als een pittige taak gezien wordt, maar een vaste baan minstens zo zwaar kan zijn. “Binnen ons bedrijf werken we samen aan iets geheel nieuws, dat motiveert enorm.” Twijfel ontstaat volgens haar enerzijds door onzekerheid over financiën en de vraag of de juiste keuzes worden gemaakt om het bedrijf verder te brengen. En anderzijds door denken dat je niet het zelfvertrouwen en de ontembare ambitie hebt die je in anderen denkt te zien. “Daar moet je vooral open over zijn en op je omgeving en team durven vertrouwen. Je kunt op elkaar leunen.” 

Leg je ook niet neer bij de cijfers over vrouwelijk ondernemerschap, voegt Greeuw toe. “Die moet je niet als excuus aangrijpen om er minder voor te gaan.” Maar vrouw zijn geeft je ook geen superkrachten, nuanceert ze. “Diversiteit blijft het belangrijkste, je hebt elkaar nodig om verschillende invalshoeken bij elkaar brengen. Daar kun je als bedrijf van profiteren.”

Volgens Mathur is het momenteel een uitstekende tijd om als vrouw nieuw perspectief te bieden in de techwereld en waarde toe te voegen. Ze wijs onder andere op de mentorship-programma’s die beschikbaar zijn. “Als je erover denkt, waag gewoon de sprong.”

Ook interessant van Holland Startup:

https://hollandstartup.com/blog/hoe-vind-je-een-team-en-thema/

https://hollandstartup.com/blog/een-startup-bouwen/

https://hollandstartup.com/blog/valideer-je-oplossing/